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A Meditation On John Constable

 

“Painting is a science, and should be pursued as an inquiry into the laws of nature. why, then, may not landscape painting be considered as a branch of natural philosophy, of which pictures are but the experiments?”
––John Constable: The History of Landscape Painting

 

He replied to his own question, and with the unmannered
Exactness of art; enriched his premises
By confirming his practice: the labour of observation
In face of meteorological fact. Clouds
Followed by others, temper the sun in passing
Over and off it. Massed darks
Blotting it back, scattered and mellowed shafts
Break damply out of them, until the source
Unmasks, floods its retreating bank
With raw fire. One perceives (though scarcely)
The remnant clouds trailing across it
In rags, and thinned to a gauze.
But the next will dam it. They loom past
And narrow its blaze. It shrinks to a crescent
Crushed out, a still lengthening ooze
As the mass thickens, though cannot exclude
Its silvered-yellow. The eclipse is sudden,
Seen first on the darkening grass, then complete
In a covered sky.
————Facts. And what are they?
He admired accidents, because governed by laws,
Representing them (since the illusion was not his end)
As governed by feeling. The end is our approval
Freely accorded, the illusion persuading us
That it exists as a human image. Caught
By a wavering sun, or under a wind
Which moistening among the outlines of banked foliage
Prepares to dissolve them, it must grow constant;
Though there, ruffling and parted, the disturbed
Trees let through the distance, like white fog
Into their broken ranks, It must persuade
And with a constancy, not to be swept back
To reveal what it half-conceals. Art is itself
Once we accept it. The day veers. He would have judged
Exactly in such a light, that strides down
Over the quick stains of cloud-shadows
Expunged now, by its conflagration of colour.
A descriptive painter? If delight
Describes, which wrings from the brush
The errors of a mind, so tempered
It can forgo all pathos; for what he saw
Discovered what he was, and the hand––unswayed
By the dictation of a single sense––
Bodied the accurate and total knowledge
In a calligraphy of present pleasure. Art
Is complete when it is human. It is human
Once the looped pigments, the pin-heads of light
Securing space under their deft restrictions
Convince, as the index of a possible passion,
As the adequate gauge, both of the passion
And its object. The artist lies
For the improvement of truth. Believe him.

 

Charles Tomlinson, da Selected Poems. 1955-1997, OUP, 1997

 

 

 

 

 

Una meditazione su John Constable

 

La pittura è una scienza, e dovrebbe essere perseguita come un’inchiesta sulle leggi della natura. Perché allora non considerare la pittura paesaggistica come una branca della filosofia naturale, di cui i dipinti rappresentano gli esperimenti?”
John Constable: The History of Landscape Painting

 

 

Lui stesso si diede risposta, e con la naturale
Esattezza dell’arte; le premesse le arricchì
Confermando la pratica: travaglio d’osservazione
Al cospetto del fatto metereologico. Nubi
Seguite da altre nubi, stemperano il sole
Nel passargli sopra e oltre. Dense tenebre
Lo imbrattano di nuovo, attenuati e sparsi
Raggi ne sgorgano inumiditi, finché la fonte
Non si rivela, inonda le sue sponde in ritirata
Di puro fuoco. Percepisci (sebbene a stento)
Strascichi di nuvole percorrerlo in stracci
Per poi sfinarsi in garze. Incombenti passano
Contenendo l’incendio. Ridotto a mezzaluna
Schiacciata, stillicidio che ancora si prolunga
Mentre la massa si addensa, ma non può scacciare
Il suo giallo inargentato. L’eclissi è repentina,
La si scorge dapprima sull’erba che abbuia, poi
Per intero in un cielo coperto.
————————–Fatti. E cosa sono?
Lui ammirava le casualità, in quanto governate da leggi,
Rappresentandole (poiché non era illusione il suo fine)
Come governate dal sentire. Il fine è la nostra approvazione
Spontaneamente accordata, l’illusione che ci persuade
Di esistere in quanto immagine umana. Colta
Da un sole vacillante, o preda di un vento
Che bagnando i contorni di foglie ammassate
Si appresta a dissolverli, deve farsi costante;
Sebbene là, separati e arruffati, alberi inquieti
Lascino sfilare la distanza come nebbia
Bianca tra le loro fila spezzate. Deve persuadere
E con una costanza che non puoi tirare indietro
Per rivelare cosa cela per metà. L’arte non è altro
Una volta che l’accetti. Il giorno vira. È esattamente
Quel che avrebbe pensato in questa luce che discende
Sulle rapide macchie di nubi come ombre
Espulse dal suo scoppio di colore in quest’istante.
Un pittore descrittivo? Se piacere
Descrive, spremendo dal pennello
Gli errori di una mente, tanto placata
Da rinunciare al pathos; perché quel che vedeva
Rivelava quel che era, e la mano –– non guidata
Dal dettato di un senso soltanto ––
Incarnava la conoscenza totale e accurata
In una calligrafia di presente piacere. L’arte
È completa quando è umana. Ed essa è umana
Quando i pigmenti inanellati, teste di spillo della luce
Che si fanno largo sotto le sue scaltre restrizioni
Convincono, come segni di una possibile passione,
Come l’appropriato indicatore, della passione
E del suo oggetto insieme. L’artista mente
Per migliorare il reale. Credigli.

 

Traduzione di Chiara De Luca

 

 

constable

 

 

 

 

 

 

 

 

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